2020 SO – pozostałość z lat 60. XX wieku

0

Pierwszego grudnia obiekt o nietypowej orbicie o oznaczeniu 2020 SO zbliżył się do Ziemi. Obserwacje pozwoliły wykazać, że jest to górny stopień rakiety z lat 60. XX wieku.

Każdego roku w pobliżu Ziemi przelatuje kilkadziesiąt (wykrytych) małych obiektów. Ich wielkość jest zwykle rzędu od kilku do kilkudziesięciu metrów. Niektóre z nich zakrzywiają znacznie swoją trajektorię po przelocie obok Ziemi.

W niektórych przypadkach może dojść do przechwycenia takiego małego obiektu przez pole grawitacyjne naszej planety. Z matematycznego punktu widzenia wydaje się być prawdopodobne, że od czasu do czasu Ziemia może “na chwilkę” przechwycić mały obiekt, który w ten sposób stanie się chwilowym drugim księżycem.

Tak też się stało z obiektem o oznaczeniu 2020 SO, który został w październiku tego roku przechwycony przez pole grawitacyjne naszej planety. 2020 SO został odkryty we wrześniu – wówczas jego jasność była zbyt niska, by możliwe były szczegółowe obserwacje. We wrześniu 2020 obiekt 2020 SO okrzyknięto “drugim księżycem Ziemi”.

Animacja przechwycenia 2020 SO przez Ziemię / Credits - Tony873004, CC BY-SA 4.0
Animacja przechwycenia 2020 SO przez Ziemię / Credits – Tony873004, CC BY-SA 4.0

Pierwszego grudnia 2020 obiekt 2020 SO zbliżył się do Ziemi na minimalną odległość około 50 tysięcy kilometrów. Wówczas wykonano obserwacje 2020 SO, m.in. za pomocą teleskopu Infrared Telescope Facility (IRTF). Te obserwacje, wraz ze szczegółową analizą orbity wykazały, że 2020 SO jest pozostałością z lat 60. XX wieku. Co ciekawe, okazało się, że 2020 SO ma dużą amplitudę jasności, sugerującą podłużny kształt. Okres obrotu 2020 SO wynosi około 10 sekund.

Czym jest 2020 SO? Spektrum obiektu wykazało charakterystykę podobną do spektrum stali. Stąd wniosek, że jest to górny stopień Centaur (o podłużnym kształcie), który wykorzystano we wrześniu 1966 roku do misji Surveyor 2. W wyniesieniu Surveyora 2 wykorzystano rakietę Atlas-Centaur. Ta misja w kierunku Księżyca zakończyła się niepowodzeniem – lądownik Surveyor 2 uderzył w naszego naturalnego satelitę. Z kolei stopień przeleciał w pobliżu Księżyca i znalazł się na orbicie heliocentrycznej. Aż do października 2020 – kiedy przez chwilę ten stopień został przechwycony przez Ziemię.

Tego typu obiekty są “świadkami” początku ery kosmicznej i wyścigu na Księżyc. W dekadzie lat 20. XXI wieku człowiek prawdopodobnie powróci na Księżyc – kilka górnych stopni z tych lotów także może wejść na orbity heliocentryczne i na dekady “zniknąć” z pola widzenia astronomów.

(NASA, SR)

Comments are closed.