Przelot koło komety Hartley 2 – to już jutro!

0

Czwartego listopada 2010 roku, o godzinie 15:00 CET sonda Deep Impact/EPOXI znajdzie się najbliżej jądra komety Hartley 2. Na dwa dni przed tym wydarzeniem kontrolerzy misji wysłali polecenie wykonania ostatniej korekty lotu, która skierowała pojazd na precyzyjną trajektorię przejścia w pobliżu tej komety krótkookresowej.

Przygotowania do przelotu trwały już od kilku lat. W listopadzie 2007 roku rozpoczęły się operacje zmiany orbity sondy Deep Impact, która jednocześnie rozpoczęła nowy etap swojego lotu otrzymując nazwę EPOXI, która to powstała z połączenia dwóch rozszerzonych programów badawczych: Extrasolar Planet Observations and Characterization (EPOCh), oraz Deep Impact Extended Investigation (DIXI).

Pomocne w realizacji nowego celu były także trzy przeloty w pobliżu Ziemi, z których pierwszy miał miejsce 31 grudnia 2007 roku – dzięki temu sonda mogła oczekiwać na przybycie swojego nowego celu.

We wrześniu 2010 roku sonda Deep Impact dokonała pierwszych zdjęć komety Hartley 2, a miesiąc później trwały już regularne obserwacje tego ciała kosmicznego za pomocą instrumentów MRI (Medium Resolution Imager) i HRI (High Resolution Imager) pojazdu. Przeprowadzono także serię dodatkowych manewrów, które skorygowały orbitę Deep Impact/EPOXI, przygotowując sondę na spotkanie z kometą na początku listopada bieżącego roku.

Warto tu dodać, że na tydzień przez przelotem, naziemne obserwatorium Arecibo dokonało radarowych obserwacji jądra komety. Obiekt ten posiada podłużny kształt o długości około 2,2 kilometra. Zmierzono również okres obrotu komety Hartley 2 – wynosi mniej więcej 18 godzin.

Także obserwacje wykonane przez sondę zaczynają przynosić nowe i interesujące szczegóły, dotyczące zjawisk występujących na powierzchni komety. Przede wszystkim, zdjęcia dostarczyły większej ilości informacji na temat dżetów materii wyrzucanych z powierzchni tego obiektu – dwa takie strumienie udało się zarejestrować w ciągu niespełna 16 godzin. Choć obrazy wykonano, gdy sonda EPOXI znajdowała się w odległości około 8 milionów kilometrów od Hartley 2, to jednak był to wystarczający materiał do określenia położenia źródeł dżetów. Wydaje się, że oba pochodziły z miejsc jądra kometarnego o tej samej szerokości geograficznej.

{youtube}cEy2AXetoDA|500|306{/youtube}
Zdjęcia wykonane przez instrumenty HRI oraz MRi, ukazujące dżety materii wydobywające się z jądra komety Hartley 2 (CIT/JPL/NASA)

Ponieważ sonda EPOXI obserwuje kometę pod innym kątem niż robią to obserwatoria znajdujące się na Ziemi, uzyskane zdjęcia mogą posłużyć do rekonstrukcji środowiska otaczającego jądro komety w trzech wymiarach. Oprócz tego ruch dżetów jest dobrym sposobem na obserwację rotacji całego jądra.

Obecnie, na kilkanaście godzin przed przelotem trwają ostatnie przygotowania. Drugiego listopada 2010 roku, o godzinie 16:00 CET wykonano ostatni manewr korekcyjny – tak by trajektoria lotu przechodziła w zaplanowanej minimalnej odległości 700 km od komety. W tym celu silnik sondy uruchomiono na około 6.8 sekundy zmieniając prędkość pojazdu o 1.4 metra na sekundę.

Hartley 2 jest trudniejszym obiektem do “wycelowania” niż kometa Tempel 1, którą sonda Deep Impact/EPOXI odwiedziła w 2005 roku. Dzieje się tak, ponieważ obiekt ten jest bardzo aktywny – pomimo siedmiokrotnie mniejszego rozmiaru od Tempel 1, Hartley 2 emituje podobną ilość gazu i pyłu. Materiał ten w większości wydobywa się w dżetach, a wyrzuty takie mogą wpływać na orbitę samej komety, działając niczym niewielkie silniki rakietowe.

Jutrzejszy przelot w pobliżu kometarnego jądra będzie piątym w historii badań kosmicznych. Największe zbliżenie planowane jest na godzinę 15:00 CET. NASA TV przeprowadzi transmisję na żywo z tego wydarzenia na kanale Media Channel.

(NASA)

Zespół naukowców i inżynierów misji EPOXI przed wykonaniem ostatniego manewru korekcyjnego (NASA/JPL-Caltech)

Share.

Comments are closed.